Posteado por: Las noticias del océano | noviembre 15, 2015

Investigación UNAB define amenazas para el delfín chileno

delfin-chilenoDomingo, 15 de Noviembre de 2015. El delfín chileno es el único cetáceo propio de las costas de Chile y uno de los menos estudiados en el mundo. El trabajo de Cayetano Espinosa busca definir el impacto que tienen las actividades humanas costeras en la salud de esta especie. 

Uno de los puntos más importantes cuando se habla de desarrollo sustentable es dilucidar cómo evitar que el progresivo aumento de las actividades humanas ejerza presión sobre los ecosistemas, modificando el hábitat natural de diversas especies, explotando los recursos naturales y provocando diversos niveles de contaminación.

Este es un problema que se presenta en todo el mundo, tanto en ambientes terrestres como marinos y cuyas consecuencias son estudiadas ampliamente por la ciencia. En este contexto, el médico veterinario y candidato a Doctor en Medicina de la Conservación de la Universidad Andrés Bello, Cayetano Espinosa, lleva a cabo una investigación cuya finalidad es determinar el impacto que tiene el desarrollo industrial y humano en el sur de Chile sobre el sistema inmune de dos especies de delfines: el delfín chileno y el delfín austral. “Este trabajo nace después de 15 años de observaciones realizadas por diferentes investigadores, quienes han estudiado a los delfines durante el crecimiento progresivo de las ciudades costeras, la expansión de la acuicultura y pesquerías, la creación de puertos y varios otros cambios en el paisaje. Estas actividades aportan factores de estrés al medio marino, debido a la presencia de contaminantes químicos y biológicos. Este estrés puede disminuir la eficacia del sistema inmune de los individuos y aumentar el riesgo de enfermedades infecciosas”, explicó el médico veterinario UNAB.

Conociendo a los delfines

El delfín chileno (Cephalorhynchus eutropia), es el único cetáceo endémico de nuestro país. Habita en las costas desde Valparaíso al Cabo de Hornos, y más abundantemente, en los fiordos de la Patagonia. Se caracteriza por su pequeño tamaño y corresponde a uno de los cetáceos menos estudiados en el mundo.

Si bien no se conoce con exactitud el estado de su conservación, ha sido declarada como especie cercana a la amenaza, debido a que se estima que su población total es bastante pequeña y está en declive. Es por esto que su estudio y conservación se hacen urgentes y prioritarios.

Por su parte, el delfín austral habita en los mares del sur de Sudamérica, tanto por el Pacífico como por el Atlántico. También se han visto en el Cabo de Hornos, Tierra del Fuego y en las Islas Malvinas.

El investigador Cayetano Espinosa, explicó que sus estudios documentan una alta prevalencia de lesiones de piel en este tipo de cetáceos costeros. Estas  heridas pueden actuar como un indicador de deficiencias inmunológicas en los individuos.

“Hemos trabajado adaptando técnicas moleculares desarrolladas en ballenas y otros delfines para poder aplicarlas a los delfines que habitan en nuestra Patagonia, y poder sacar la información contenida en cada una de las células de las muestras. Ya hemos estandarizado cuatro genes de función inmune, los que nos hablarán sobre cómo los delfines están respondiendo frente a las presiones que están experimentando en su medio”, expuso Espinosa.

Amenazas para el delfín chileno

El trabajo de Cayetano Espinosa se lleva a cabo en dos etapas. La primera de ellas corresponde a expediciones realizadas en el archipiélago de Chiloé y los fiordos de la región, áreas identificadas como claves para la observación del delfín chileno. En estas visitas, el equipo del médico veterinario UNAB ha recolectado muestras de individuos, con el fin de constatar su estado físico y la aparición de patologías.

Como segunda etapa, el candidato a Doctor en Medicina de la Conservación realiza análisis inmunogenéticos de las muestras recolectadas y detecta la composición de microorganismos de la piel de los delfines. Este trabajo se está llevando a cabo actualmente en el Laboratorio de Investigación Epidemiología Molecular e Inmunología Eco-evolutiva de la Universidad Autónoma de Querétaro, México, donde el especialista hoy trabaja.

Finalmente, el tesista del Programa de doctorado en Medicina de la Conservación UNAB expresó que la importancia de este proyecto es que permitirá avanzar hacia la identificación de las principales amenazas para la conservación de algunas especies poco conocidas de delfines, incluyendo al delfín chileno, el único cetáceo que habita exclusivamente en las costas de Chile.

“Este trabajo es uno de los primeros en evaluar la eficacia inmune en los delfines de diferentes áreas geográficas en Chile. El desarrollo de nuestra investigación permite comprender mejor los mecanismos que mantienen la salud en animales de vida libre, utilizando técnicas moleculares de última generación”, expresó Cayetano Espinosa.

Finalmente, el experto remarcó que la investigación permitirá también hacer un diagnóstico del estado de salud de las poblaciones naturales de delfines. “Con esto se destacará la importancia de proteger el hábitat donde estas especies residen, pues igual que nosotros los humanos, dependen fuertemente de su ambiente y los recursos que encuentran en él”.

Investigación de vanguardia

El desarrollo de la investigación permitirá comprender mejor los mecanismos que mantienen la salud en animales de vida libre, utilizando técnicas moleculares de última generación.

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